Mésozoïque de 4,25 à 4,435 Ga, - 250 à - 65 Ma, D = 185 Ma

Extinction du CRÉTACÉ Supérieur (± 4,435 Ga, - 66 Ma)

Maastrichtien (70,6 ± 0,6 - 65,5 ± 0,3 Ma, D = 5 Ma)

Animal Armageddon - La Terreur des Dinosaures (- 65 Ma)

La Terre au temps des dinosaures, ces majestueux animaux règnent en maîtres sur la planète depuis 165 millions d'années. Mais un tueur venu de l'espace menace la survie de tous les habitants du globe. Des extinctions violentes et massives ont déjà eu lieu par le passé, elles pourraient se reproduire un jour. Voici les premières heures de la plus grande catastrophe de tous les temps, celle qui forcera bientôt chaque créature terrestre à se battre pour la survie de son espèce. Ce sont les pires 24 heures de l'histoire de notre planète.

Temps Avant Extinction : - 3 jours.

Notre planète il y a 65 millions d'années. Dans seulement trois jours, un astéroïde de 10 km de diamètre entrera en collision avec la terre, à la vitesse de 40 000 km heure. Si la même chose devait se produire aujourd'hui, ce serait la fin de la civilisation. Les dinosaures sont les plus imposantes créatures que la terre ait jamais abritée. Ils sont présents sur tous les continents. Prédateurs ou proies, ils sont d'une exceptionnelle diversité. "Si on pouvait remonter le temps et survoler la terre à cette époque, on verrait des dinosaures sur des kilomètres et des kilomètres." : Dr Peter Ward. En Amérique du Nord, ces dinosaures sont chassés par le plus redoutable de tous, le Tyrannosaure. Dans le ciel du Mexique, des Ptérosaures géants appelés Quetzalcoaltus volent majestueusement. Plus loin au large des côtes européennes, des reptiles marins traquent des ammonites, des coquillages de la taille d'une roue de tracteurs. "Les dinosaures proliféraient, d'énormes spécimens occupaient tous les continents, ils étaient très nombreux aux tropiques et on a même retrouvé leur trace jusqu'en Arctique." : Dr Peter Sheehan. Aucune créature ne peut ébranler la suprématie des dinosaures, et encore moins notre très lointain ancêtre, ce minuscule mammifère appelé Purgatorius, réfugié dans son terrier. "Les dinosaures et les mammifères sont apparus sur terre à peu près à la même époque, et on l'oublie souvent. Ce qui veut dire que pendant les 165 millions d'années de règne des dinosaures, ont rencontré aussi des mammifères. Mais pour une raison mystérieuse ils étaient tous petits. Alors que le plus petit des dinosaures mesurait 1,20 m de la tête à queue, les mammifères n'étaient pas plus grands qu'une souris". Mais l'équilibre des pouvoirs est sur le point de basculer à jamais au cours de l'extinction du crétacé que les scientifiques surnomment extinction KT. L'extinction KT a été le pire moment de l'histoire moment de la planète. Ce jour là, un monde peuplé 2 millions d'espèces animales a brusquement pris fin.
D'après la théorie la plus répandue, l'extinction aurait été provoquée par l'impact d'un gigantesque astéroïde. La ceinture d'astéroïdes, une région située entre les orbites de Mars et de Jupiter, abrite ces objets célestes par milliers. La taille de l'astéroïde dépasse l'entendement. Celui-ci atteindrait une dizaine de kilomètres de long, selon de récentes études, ce ne serait qu'un fragment né de la collision de deux autres astéroïdes bien plus gros encore. "Ce qui se rapproche le plus, serait une masse de glace et de roches de la taille et peut-être de la forme du mont Everest. Prenez une maquette de la terre, un petit couteau et un Everest miniature. Imaginez que vous le découper en plusieurs morceaux et que vous le lanciez de toutes vos forces sur la planète." : Dr Peter Ward.

Temps Avant Extinction : - 24 Heures.

Les dinosaures vivent leurs derniers jours sur terre. Dans 24 heures leur extinction commencera. En Alaska, des Hadrosaures, plus communément appelés dinosaures à bec de canard, se repaissent tranquillement dans une forêt luxuriante sans se douter du sort qui les attend. Cet animal géant est long comme trois voitures et au comme des hommes. Il se sert de son bec comme d'une pince pour atteindre les plus hautes branches. Au fond de son bec, 1600 petites dents pointues broient les aiguilles de pin afin de faciliter leur digestions. Grâce à des poches d'air à l'intérieur de ses narines, il produit des mugissements lugubres dignes d'un basson. "La forme de la tête de ces dinosaures ainsi que leurs comportements de groupe, sont le signe d'une interaction sociale très forte entre les individus. Les plus proches parents des dinosaures, les oiseaux, possèdent ces mêmes caractéristiques profondément ancrées dans leurs comportements". Ces monstres affamés sont trop préoccupés pour remarquer une petite lumière scintillante qui traverse le ciel, c'est un fragment de l'astéroïde. Soudain le groupe s'enfuit pris de panique, piétinant tout sur son passage. "Ça devait être absolument terrifiant. Les animaux sont devenus fous et leur instincts de groupe s'est réveillé. Bien sûr, ils ont dû faire beaucoup de dégâts dans la panique". Et ceci n'est qu'un simple fragment. La violence de l'astéroïde entier est insondable. Personne ne sait si des dinosaures ont senti que la fin était proche. Quand bien même, ils auraient été impuissants.

Temps Avant Extinction : - 12 Heures.

Douze heures avant l'impact, c'est une journée comme les autres en Amérique du Nord il y a 65 millions d'années, dans l'actuel Montana. Ces dinosaures ignorent qu'un fragment d'astéroïdes s'est écrasé en Alaska. Deux Troodons sont en chasse, il traque un jeune Hadrosaure. Le Troodon est petit mais féroce, et n'a pas peur de s'attaquer à plus grand que lui. Il ne mesure que 90 cm de haut, mais il est d'une remarquable intelligence. Il chassait probablement en meute comme les loups et possédait un ergot bien aiguisé qui lui permettait d'éviscérer ses proies. Tandis que le Troodon commence son repas, un Tyrannosaure sort de la forêt. La bête gigantesque, dépasse les 12 m de long et pèsent plus lourd qu'un éléphant d'Afrique, soit environ, 7 t. "Aujourd'hui, les plus gros prédateurs sur Terre sont les lions ou les tigres, ils sont minuscules comparés aux tyrannosaures. Imaginez un animal de la taille d'un éléphant avec une tête longue comme un homme et qui mange plusieurs tonnes de viande par jour, ce devait être absolument terrifiant". La gueule du tyrannosaure a pour unique fonction de tuer et dévorer ses proies. Ses mâchoires enserrent leurs victimes avec une telle puissance qu'elles broient sans mal les chairs et les os. "Le tyrannosaure était en quelque sorte un hachoir géant, sa gueule était en forme de U et ses dents de devant étaient plates sur le dessus pour lui permettre de découper de gros morceau de viande." Comme il ne peut pas mastiquer, il avale sa proie et peut engloutir jusqu'à 70 kilos de viande en une seule bouchée. Mais sa voracité ne suffira pas à le sauver du cataclysme qui se prépare. La plupart des informations concernant le tyrannosaure et les autres dinosaures nord-américains, proviennent d'une même région appelée la formation Dell Creek. Aujourd'hui, c'est une zone reculée au fin fond des Badlands du Montana et du Dakota. Au crétacé, c'était une gigantesque plaine alluviale peuplée de dinosaures. "Pendant 3 millions d'années, les cours d'eau ont déposé des sédiments au cours des grandes inondations. De l'argile et de la boue se sont formées autour de ce dépôt. Ce qu'on voit aujourd'hui, ce sont les couches qui ont été déposées pendant ces deux ou 3 millions d'années en superposition jusqu'en haut. Les dinosaures et les plantes proliféraient ici au temps du crétacé".
Le tyrannosaure est le roi Dell Creek. Depuis plusieurs jours, le sommeil des animaux est perturbé par le rayonnement constant d'une étrange étoile dans le ciel. C'est le seul indice qui laisse présager que le monde tel que les dinosaures le connaissent depuis 165 millions d'années, disparaîtra bientôt à jamais. La fin du règne des dinosaures est proche, un astéroïde de plusieurs milliards de tonnes, composé de roches et de glace, est sur le point d'entrer en collision avec la terre à plus de 40 000 km heure. On peut établir par toutes les formules mathématiques possibles, que tel ou tel scénario s'est produit. Mais l'ampleur réelle du désastre dépasse de très loin l'expérience humaine." : Dr Peter Ward.

Temps Avant Extinction : - 5 Heures.

Le royaume des dinosaures n'a plus que cinq heures à vivre. Et c'est ici que la mort frappera, au beau milieu de l'océan dans l'actuelle péninsule du Yucatan au Mexique. La mer et son univers aquatique foisonnant seront les premières victimes. Si on avait eu la chance de plonger à cette époque, on n'aurait pas vu du tous les mêmes poissons qu'aujourd'hui, on aurait vu des bancs entiers d'ammonites, ces magnifiques céphalopodes qui ressemblent à des pieuvres à coquille, un peu comme le nautile d'aujourd'hui. Ils se promenaient par bancs entiers, on aurait vu aussi de nombreux poissons et des reptiles marins." : Dr Peter Ward.

Le spécimen le plus redouté et le Mosasaure. Ce prédateur vorace, mesurent presque 15 m de long. Il possède un flair excellent qui lui permet de suivre sa proie à la trace. "On ne peut pas vraiment dire que les mers de la fin du crétacé étaient plus dangereuses que celles d'aujourd'hui. Mais un animal comme le Mosasaure devait être un formidable prédateur à la hauteur du grand requin blanc ou du grand épaulard. Je n'aurais pas aimé être le phoque qui servait de déjeuner à cet animal". Le Mosasaure préfère de loin les ammonites. Mais aujourd'hui il doit faire vite. Dès l'instant où l'astéroïde apparaîtra dans le ciel au-dessus de lui, il ne lui restera que quelque secondes pour finir son repas. Le long d'une côte non loin de là, ces Deinosuchus n'ont plus que quelques secondes à vivre. Ce crocodile de mer géant mesure 12 m de long. L'impact est imminent.

Temps Avant Extinction : - 10 Secondes.

En quelques secondes, les milliards de tonnes d'astéroïdes sont littéralement pulvérisés. "On parle d'un objet lancé à plusieurs kilomètres par seconde. En se détériorant sous forme de vapeur, cet astéroïde se transformait en véritable bombe". En s'écrasant sur Terre, l'astéroïde devient météorite, et forme un cratère de 50 km de profondeur. L'énergie libérée est si phénoménale que la roche de la croûte terrestre se comporte comme un élément liquide. Le même phénomène se produit lorsqu'on lance un caillou dans une mare. "L'énergie libérée par l'astéroïde se mesure en centaines de millions de mégatonnes.
Quand on sait qu'une bombe à hydrogène de taille moyenne libère 1 Mt d'énergie, imaginez 100 millions de bombes à hydrogène, c'est absolument colossal". L'impact se voit même de la Lune. "On parle d'une catastrophe bien supérieure à tous se qu'Hollywood n'a jamais pu imaginer." : Dr Peter Ward. En une fraction de seconde, toute l'eau dans un rayon de 60 km se transforme en vapeur, tuant instantanément des millions d'animaux. Les animaux qui se trouvaient à une dizaine de kilomètres du point d'impact n'ont même pas eu le temps de sentir quoi que ce soit. L'onde de choc les a frappés à une vitesse bien supérieure au temps de réaction de cellules nerveuses. Ces animaux ont disparu en un clin d'oeil". Pour eux, la mort est douce. On suppose que dans un rayon de 400 km autour du cratère, chaque être vivant est mort très rapidement. À proximité directe de ce périmètre, les animaux n'aperçoivent qu'un éclair de lumière.

Temps Après Extinction : + 3 Secondes.

Trois secondes après l'impact, un nuage bouillant de roches vaporisées avance sur l'océan à une vitesse supersonique. C'est l'onde de choc. Les côtes de l'actuel Texas ne sont qu'à deux minutes de là, elles communiquent avec tout le continent nord-américain. Les forces tectoniques, l'érosion et bien d'autre processus naturel, ont radicalement changé l'aspect de la terre depuis l'époque des dinosaures. Comment les scientifiques peuvent-ils affirmer qu'une météorite a percuté notre planète il y a si longtemps ? La réponse repose sur les travaux de deux chercheurs, père et fils, Luis et Walter Alvarez. À la fin des années 1970, ils ont découvert la trace d'un élément chimique très rare, l'iridium (ligne orange) dans une couche de sédiments datant de 65 millions d'années. Déterminer la source de l'iridium était un véritable casse-tête géologique. La question était d'où vient cet iridium ? Il n'y en a pas à la surface de la terre, ça veut dire que cette couche contient les restes d'un astéroïde venu de l'espace. Lorsqu'on regarde cette couche, on regarde en fait l'iridium de l'astéroïde qui est entré en collision avec la terre il y a 65 millions d'années. L'impact a été confirmé en 1990, lorsque les traces d'un gigantesque cratère ont été découvertes dans la péninsule du Yucatan. Une série d'investigations a suivi. Pour les scientifiques capables de la décoder, la couche d'impact détient le ministère des derniers jours des dinosaures. La collision de l'astéroïde a marqué le début des pires 24 heures de l'histoire de la vie sur Terre. Quelques secondes après l'impact, une onde de choc dégageant une chaleur phénoménale traverse l'océan. "Tout ce qui se trouvait sur son passage s'est évaporé, non pas broyé ni fondu, mais changé en vapeur. Une partie de la Terre elle-même a été réduite en l'état de vapeur". À une vitesse supersonique, l'onde de choc prend la direction du nord-ouest. En raison de l'angle d'impact, elle fonce droit sur les côtes américaines. "C'était comme si un train de marchandises percutait de front les dinosaures".

Temps Après Extinction : + 3 Minutes.

Trois minutes après l'impact, les animaux du Texas ne remarquent aucune manifestation anormale. Ces Hadrosaures qui mangent paisiblement, nous aurons probablement qu'un bref instant pour s'inquiéter du ciel rougeoyant et du grondement lointain avant d'être réduit en cendres. Plus loin dans les terres, les Quetzalcoaltus règnent sur les cieux depuis des millénaires. C'étaient des oiseaux extraordinaires qui possédaient une envergure de 14 m. À titre de comparaison, celle d'un avion biplace classique est de 11 m. Est-ce que les Quetzalcoaltus avaient besoin d'une piste d'atterrissage ? D'où décollaient-t-ils ? Où vivaient-t-ils ? Toutes ces questions sont encore sans réponse et malheureusement leurs fossiles sont assez pauvres car leurs os étaient très fragile". Certains oiseaux qui vivent aujourd'hui peuvent nous permettre d'en savoir plus sur ce dinosaure. Et ceux qui possèdent les mêmes caractéristiques sont les cigognes. La plupart d'entre elles, alors qu'elles volent très bien, chassent majoritairement sur Terre. Ces Ptérosaures ressemblaient à des cigognes de 5 ou 6 m de haut, de la taille d'une girafe, ils devaient repérer du ciel toutes sorte de petits mammifères y compris d'aider des dinosaures". Mais il n'y aura pas de chasse aujourd'hui, car l'onde de choc balaye tout sur son passage. Les conséquences de l'impact sont inéluctables. Même le tout-puissant Tyrannosaure, incapable de s'abriter, n'y résistera pas. Seuls ont survécu les animaux qui étaient cachés dans des grottes ou à flanc de colline. Réfugiés en lieux sûr ils regardent s'effondrer leur univers. "Les animaux sont désorientés, certains ont dû être tués par la violence de l'onde de choc, les autres errent désespérément sans savoir quoi faire. Les incendies se déclarent un peu partout". L'onde de choc rase toute l'Amérique du Nord continentale qui se transforme en un brasier géant. C'est une terre meurtrie, brisée et carbonisée. La nature frappe indifféremment les proies et les prédateurs, les parents et leurs petits. Un curieux mammifère pointe la tête hors de son terrier pour faire un état des lieux. Il s'agit de notre ancêtre, le Purgatorius. Il s'aventure à l'extérieur, l'avenir de l'humanité est encore possible grâce à ce petit animal resté en vie à l'abri de son terrier. "C'est le contraire du dicton, on peut se cacher mais on ne peut pas fuir. Il fallait se cacher, trouver un abri, c'était impossible pour les dinosaures terrestres qui ne savaient ni creuser ni nager. Il n'y avait aucun refuge pour eux".

Temps Après Extinction : + 10 Minutes.

Dix minutes après l'impact, l'onde de choc se dissipe. Elle a libéré toute son énergie avant d'atteindre le Canada. Certains animaux ignorent encore ce qui vient de se passer. Pour ces Tricératops, s'est un jour comme les autres. Le Tricératops est un dinosaure de légende, ils mesurent 8 à 9 m de long, plus de 3 m de haut, et peut peser jusqu'à 8 t. Sa collerette osseuse ressemble à un bouclier, mais on pense qu'elle lui servait surtout lors des rituels de parade nuptiale. "Les Tricératops et autres dinosaures à cornes, étaient des animaux très sociables, comme des antilopes dans les plaines africaines d'aujourd'hui. Imaginez un troupeau géant, sauf qu'il ne s'agit pas d'antilopes de 500 kilos, mais de bêtes de 4 à 5 t par centaines, par milliers, adultes et petits confondus. Les adultes devaient certainement protéger les plus jeunes". Soudain, un grondement lointain se fait entendre, la terre tremble, c'est probablement le plus grand séisme que le monde ait connu depuis sa naissance. "L'impact de la météorite a provoqué un séisme de magnitude 13. Des centaines de fois plus violents que tous les séismes enregistrés. De quoi réduire en miettes tout les gratte-ciel les États-Unis jusqu'à la Chine." : Dr Peter Sheehan. "La secousse en elle-même a certainement mis tous les animaux à terre. Des fissures se sont ouvertes ici et là. Des dinosaures ont dû tomber dans des crevasses, mais ce n'est pas le tremblement de terre qui a fait le plus de victimes. Une série de cataclysme va suivre." : Dr Peter Ward.
Le séisme traverse la planète provoquant de gigantesques glissements de terrain jusqu'en Antarctique. Pour les animaux, le tremblement de terre est le premier indice, que la fin du monde est venue.

Temps Après Extinction : + 30 Minutes.

Trente minutes après l'impact, la planète est encore agitée par les secousses du tremblement de terre, et les répliques dureront plusieurs jours. Certains animaux en s'accrochent à la vie, mais la catastrophe prend une toute nouvelle dimension. Un tsunami géant est en route. Un gigantesque mur d'eau de la taille d'une chaîne de montagnes s'avance inexorablement vers les côtes. Les pires 24 heures de l'histoire du monde ne sont pas encore terminées. Après avoir percuté la terre 150 fois plus vite qu'un avion de chasse, l'astéroïde continu de déclencher les des cataclysmes en chaîne. Une onde de choc de roches vaporisées à brûler toute la région continentale des États-Unis. Et les répliques d'un séisme de magnétite 13 secours encore la croûte terrestre.

Temps Après Extinction : + 45 Minutes.

Quarante-cinq minutes après l'impact, pour les animaux éloignés de la zone de collision en Afrique, en Asie, en Europe ou en Antarctique, la vie poursuit son cours. Mais ceux qui vivent non loin des côtes, verront bientôt la mort approchée. L'océan s'est soulevé sous la violence du choc et le gigantesque tsunami se rapproche. "Les raz-de-marée s'éloignent du point d'impact de façon concentrique. J'imagine qu'il y en avait plus d'un et qu'ils avançaient d'une manière phénoménale". Le tsunami géant traverse l'Atlantique à 1000 km heure. Sur les côtes d'Afrique de l'Ouest, les dinosaures se remettent à peine du tremblement de terre, quand soudain la mer se retire. "On devait apercevoir une ligne noire à l'horizon. C'était la vague du tsunami qui s'approchait de plus en plus, qui grandissait. Un tsunami emporte tout sur son passage, les animaux, les arbres, les débris... Puis, il les brasse violemment avant de les éparpiller dans le paysage. Le tsunami qui a eu lieu en Asie il y a quelques d'années n'avait que quelques mètres d'amplitude. Là, on parle de plusieurs centaines de mètres".
Le tsunami géant balaie le globe, aucune côte n'est épargnée
. Même les créatures aquatiques telles que le gigantesque Mosasaure, sont happées par le courant, avant d'être rejetées sur le rivage. Elles se débattent quelques instants mais leur mort est inévitable. Près du point d'impact, sur la côte du golf des États-Unis actuels, la vague a complètement submergé les basses terres. Les creux provoqués en 2005 par l'ouragan Katrina, atteignaient environ 8 m de hauteur. Ceux-ci mesurent plus de 300 m. Si un tel raz-de-marée se produisait aujourd'hui, de nombreuses villes côtières disparaîtraient sous les eaux. "Après s'être abattu sur les côtes, la vague géante s'est retirait tout comme l'aurait fait une vague ordinaire". La vague se retire avec assez de force pour creuser un tout nouveau paysage géologique. De nouvelles collines, vallées et canyons, jonchées de cadavres d'animaux. "C'était un peu comme après une tornade, quand tout est brassé par le vent et éparpillé". La vague continue de se retirer en portant au large des millions de cadavres. J'imagine ses pauvres dinosaures noyés, emportés par la mer, flottant tout d'abord à la surface, puis coulons tout doucement au fond de l'océan. Il devait pleuvoir des dinosaures, littéralement, comme des pétales de fleurs. Une fois de plus, rien dans l'histoire du monde ne peut être comparé à un tel spectacle." : Dr Peter Ward.

Temps Après Extinction : + 5 Heures.

Cinq heures après l'impact, la colère de l'océan s'apaise. Quand les éléments se déchaînent, les survivants ne sont pas toujours ceux qu'on attend. Aux quatre coins du globe, de petits groupes de rescapés se fraient un chemin parmi les décombres. Mais un nouveau cataclysme les menaces... Le ciel leur tombe sur la tête. La terre vient de subir un séisme et un tsunami géant. Mais l'effet le plus destructeur de l'impact, ce sont les millions de tonnes de rochers propulsés dans l'espace par l'énorme explosion. Toute la roche du cratère de 200 km de diamètre a été projetée dans l'atmosphère, des blocs de la taille d'un point ou d'une maison. Les plus petits ont été envoyés en orbite, avant de redescendre droit sur la planète sous forme de météorites. Des morceaux entiers de la croûte terrestre ont retraversé l'atmosphère. C'est la plus grande pluie de météorites de tous les temps". Ce phénomène dure plusieurs heures, le ciel se transforme en brasier. "La couche supérieure de l'atmosphère a été maintenue à une température de 500 ou 600° C pendant trois heures, soit une température supérieure à celle d'un four".

Temps Après Extinction : + 6 Heures.

Six heures après l'impact, il règne un calme étonnant dans les plaines arides de Mongolie. La pluie de feu n'a pas encore frappé. Le cousin du Troodon nord-américain, un petit carnivore appelé Bienosaurus, chasse parmi les troupeaux de Protoceratops. Le Protoceratops ressemble beaucoup au célèbre Tricératops. Mais ses mâchoires sont adaptées à la végétation dont il se nourrit. Il avait un grand bec pour attraper les plantes, des dents aiguisées de part et d'autre des mâchoires pour mastiquer, et des joues pour stocker la nourriture pendant qu'il mâchait. Donc c'était déjà un herbivore très efficace. Mais le Protoceratops n'est pas conçu pour le combat, et dans cet univers cruel, c'est un défaut de taille. La chasse est rapidement interrompue par la pluie de météorites qui consume tout sur son passage. À cette distance du point d'impact, les météorites sont plus petites. Aussi incroyable que cela puisse paraître, elles ne sont pas plus grosses qu'un grain de sable. "Le fond de l'Atlantique est tapissé de perles de verre, par lits entiers, car en traversant l'atmosphère, la roche fondue s'est transformée en verre ou en verre fondu".

Temps Après Extinction : + 7 Heures.

Sept heures après l'impact, la planète entière est en flammes. L'apocalypse frappe au hasard ces créatures vulnérables qui n'ont pas été préparées à un tel cataclysme. Elles ne peuvent se fier qu'à leur instinct, et leur instinct leur dit de fuir. Dans le ciel du Canada, deux Quetzalcoaltus sont pris dans la tempête de feu. Ces oiseaux immenses ont nulle part où se réfugier et sont lapidés par les roches enflammées. La température à la surface du globe grimpe en quelques heures. La chaleur est insupportable. Il fait si chaud que les rivières se mettent à bouillir. Partout, des incendies se déclarent, consumant les morts et les mourants. En tout, 20 millions de mégatonnes cinétiques dévastent la planète. "Si l'on divise 20 millions de mégatonnes par la superficie de la terre, on obtient 1 Mt tous les 6 km, soit une bombe à hydrogène tous les 6 km en seulement quelques heures". Comment certaines espèces ont-elles réussi à survivre à un tel cauchemar ?

Temps Après Extinction : + 10 Heures.

Dix heures après l'impact, le monde est méconnaissable. Des milliards d'animaux ont péri dans un enchaînement incessant de catastrophe.
Et pourtant, quelques spécimens résistent. Le Purgatorius se tapit sous terre, attendant la fin de la tempête. Pendant qu'en surface le monde des dinosaures s'écroule, notre ancêtre fait ce qu'il faut pour survivre, rester à l'abri, à rationner la nourriture et surtout ne pas sortir. De son terrier, il a dû entendre les cris d'un monde agonisant.
Bientôt, les plus forts s'étendront et les plus faibles hériteront de la planète.

Temps Après Extinction : + 14 Heures.

Quatorze heures après l'impact, la vie sur Terre est presque totalement exterminée. La nuit tombe, une nuit dans les dinosaures ne sortiront pas vivant. Dans la péninsule du Yucatan, le cratère formé par l'astéroïde est une caldera fumante. Un cercle gigantesque de 200 km de diamètre la délimite. En quelques minutes des montagnes se sont dressées à 5000 m d'altitude. Il faudra des milliers d'années pour que l'érosion les efface. Parmi les débris, on retrouve du carbone cristallisé, de minuscules diamants qui témoignent de la chaleur phénoménale de l'impact. "Cette série de cataclysme a eu lieu à une échelle jamais vu en 600 millions d'années, depuis la naissance de la vie multicellulaire et des animaux sur Terre. C'était absolument incroyable". Rien n'a survécu dans un rayon de 1600 km (rouge). À 5000 km (orange) quelques insectes et petits animaux sont encore en vie. Il faut parcourir 8000 km (jaune) pour rencontrer des survivants parmi les dinosaures. Il s'agit presque toujours de spécimens isolés. Les quelques rescapés errent dans un paysage apocalyptique d'arbres déracinés, d'éboulis et de brasiers. Personne ne sait comment fonctionnait le cerveau des dinosaures, mais l'ampleur de la catastrophe dépassait de loin les limites de leur compréhension. On ne peut pas imaginer la panique qui a dû régner après la collision. Les animaux se sont retrouvés plonger dans un véritable désordre sensoriel. C'était en vacarme épouvantable provoqué en partie par les événements physiques, mais aussi par les cris des animaux, hurlant de douleur et de peur, cherchant leurs partenaires, c'était le chaos". Un seul jour a suffi à décider du sort des dinosaures. Les scientifiques ne peuvent affirmer à quelle vitesse ils se sont éteints. En quelques heures ? En quelques jours ? En quelques mois ? En quelques années ? "Tout le monde s'accorde à dire que le monde des dinosaures s'est écroulé plus vite que ce qu'indiquent les sédiments. Mais, peu importe que les dinosaures aient disparus en un jour, un an, un siècle, un millénaire, l'important est de savoir qu'il est un changement fondamental de l'écosystème entre la fin du crétacé et le début du tertiaire". Toutes vies nouvelles issues d'un univers hostile est une source d'émerveillement. Après 150 millions d'années de règne, les dinosaures se sont éteints. Leurs os fossilisés sont l'unique témoignage de leur existence. Nous sommes les héritiers directs de leur déclin car leur mort a ouvert la voie à nos lointains ancêtres. Peut-être y a-t-il une leçon à tirer de cette extinction brutale, rien n'est éternel. La nature peut du jour au lendemain éliminer les créatures les plus puissantes. Nul ne sait ce que nous réserve l'avenir. "Si un cataclysme identique à celui qui a tué les dinosaures se profiler dans notre ciel, on pourrait arrêter un petit astéroïde mais pas un gros, en aucun cas." : Dr Peter Ward..

Tous les guillemets sont les interventions des : Dr Peter Ward (université de Washington), Dr Peter Sheehan (musée de Milwaukee), Dr Mark Boslough (Sandia Labs), Mattew Wedel (université des Sciences de la Santé, Californie)...

Animal Armageddon n°5 > France 5 > Discovery Communication > 2009

Animal Armageddon - L'Apocalypse des Dinosaures (- 65 Ma)

Il y a 65 millions d'années, la Terre a été percutée de plein fouet par un astéroïde de 10 km de diamètre, dont l'actuelle péninsule du Yucatan, au large du Mexique. 20 millions de mégatonnes d'énergie ont été libérés, ébranlant la planète, formant des raz-de-marée géants, déversant sur la surface du globe une pluie de météorites. Et cela en seulement 24 heures.

"L'impact n'a pas tué tous les animaux le premier jour, mais il a semé les graines responsables de leur disparition, un peu comme dans un champ de mines. Pendant un an, des animaux chaque jour plus nombreux vont marcher sur ses mines et mourir des conséquences de la chaleur, des pluies acides, de l'obscurité, de la famine, de la maladie, et j'en passe". Les 12 prochains mois verront la chute d'une dynastie et l'avènement de nouveaux souverains. 24 heures se sont écoulées, mais le déclin de 165 millions d'années de règnes ne fait que commencer.

Temps Après Extinction : + 2 jours.

Vue de l'espace, la terre ressemble à une étrange planète jonchée de débris qui mettront de longues années à disparaître. Aucun endroit du globe n'a été épargné. Des météorites brûlantes propulsées dans l'espace par la violence de l'impact retombent sur la planète, déclenchant une multitude d'incendies. La terre se transforme en un le brasier gigantesque est incontrôlable. " Tout a pris feu, des incendies se déclaraient partout. La planète entière se consumait et les animaux n'avaient nulle part où se cacher. Les troupeaux étaient dispersés et déboussolés, ils n'avaient aucun moyen de fuir, ils étaient aveuglés par la fumée. Beaucoup sont morts asphyxiés quand ils n'ont pas péri dans les flammes". Un niveau d'oxygène très élevé accélère la combustion et augmente la chaleur des flammes. La température du globe atteint des records. Par milliers, les dinosaures sont brûlés vifs. L'actuel continent américain est le plus touché, balayé par de gigantesques tempêtes de fumée et de flammes. "Le feu entraîne des problèmes bien spécifiques, parce qu'il fait chaud d'un côté et froid de l'autre, l'air froid se jette dans les flammes, et ce vent attise les foyers. Très vite, tout le continent s'est retrouvé en flammes".
Sur le champ de bataille, quelques rescapés persévèrent. Dans l'actuel Alaska, notre lointain ancêtre, un petit mammifère appelé Purgatorius, s'aventurent parmi les flammes. Cette petite bête est un proto-primate, l'ancêtre des primates d'aujourd'hui. À première vue, le Purgatorius ressemble à un petit rongeur, mais cédant son plus proche de celle d'un homme que de celle d'un bras ou d'une souris. Les scientifiques pensent que le Purgatorius a contribué à la naissance des primates modernes, il serait le cousin primitif des singes, et donc des hommes.
Pendant des millions d'années, le Purgatorius n'a été qu'une proie pour ses ennemis plus grands et plus puissants, les dinosaures. Survivra-t-il aux 12 prochains mois ?

Au même moment, de l'autre côté du globe dans l'actuelle Mongolie, la vie reprend son cours quasi normal. La terre a tremblé et quelques météorites sont tombées, mais la maigre végétation à empêcher l'incendie de se propager. Ces créatures ne se doutent pas de ce qui les attend. Le Protoceratops est seul maître dans ces plaines arides. Le Protoceratops est un cousin éloigné du célèbre Triceratops. Sa taille est estimée à 1,80 m de longueur, pour un poids de 180 kilos. "C'était un petit animal de la taille d'un cochon ou d'une vache, il devait être sociable, on a découvert des nids de bébés Protoceratops côte à côte. Les adultes et les jeunes voyageaient par groupes entiers. Ses dinosaures possédaient donc déjà un instinct grégaire.
Le Velociraptor chasse parmi les troupeaux de Protoceratops. Malgré sa taille modeste, environ 1 m de haut, c'est un prédateur redoutable. Son arme une paire d'ergots dont il se perd pour lacérer sa proie. C'est le départ de son temps, capables d'atteindre les 40 km, à ceci près que le Protoceratops ne se laisse pas faire aussi facilement une gazelle. "On a découvert un célèbre fossile de Protoceratops et Velociraptor en plein combat. L'ergot du Velociraptor lacére l'estomac de son adversaire. De son côté le Protoceratops, plante son bec dans une patte du Velociraptor, ils ont été surpris par une tempête de sable". Le Velociraptor chasse le Protoceratops depuis de nombreuses années. Mais un nouveau tueur pointe à l'horizon.
Tandis que la planète continue de se consumer, l'actuelle Mongolie sera bientôt frappée par la catastrophe.

Temps Après Extinction : + 3 jours.

En Amérique du Nord, les incendies se sont enfin apaisés. Ils font place à un paysage carbonisé. Le tyrannosaure ancien seigneur de ses terres, cherche désespérément de la nourriture. Il est faible, malade et peine à se déplacer. "Le tyrannosaure était un gigantesque dinosaure. Il n'avait probablement pas beaucoup d'endroits où se réfugier. C'était un très gros mangeur, et à mesure que ces proies disparaissaient, il ne trouvait plus rien pour se nourrir. L'impact a dû être particulièrement dévastateur pour cet espèce". Ce tyrannosaure affaibli, repère un Triceratops. Lorsqu'il régnait ici en maître, le tyrannosaure dévorait le Triceratops par troupeaux entiers. Mais cette époque est révolue, oubliant sa faiblesse, il commet une erreur fatale.

Le sort s'acharne sur la planète Terre. Les cataclysmes se succèdent, chacun se nourrissant du précédent sans une minute de répit. Des nuages voilent peu à peu le ciel, chargé de milliards de tonnes de cendres et des éléments chimiques libérés dans l'impact. Cette nouvelle catastrophe touchera les quatre coins du globe. L'extinction de masse ne fait que commencer. La mort est partout. Les rares survivants errent sans but dans un décor apocalyptique. Notre ancêtre, ce petit mammifère, va devoir se montrer fort s'il veut hériter de la terre.
Un autre cataclysme s'abat sur la planète. Une nouvelle vague d'extermination menace les dinosaures. Le climat est dangereusement modifié par la fumée, la suie, les cendres et l'accumulation de substances toxiques. Parmi elles, du soufre, produit par la vaporisation de la roche pendant l'impact. En s'écrasant dans l'actuelle péninsule du Yucatan, la météorite a atterri sur un lit de gypse, un minéral riche en sulfate. Des millions de tonnes de cet élément caustique ont été libérés dans l'atmosphère en l'espace de quelques heures. "Si on gratte un sédiment chargé de soufre, il se transforme en fines particules. Le soufre entre en contact avec l'eau dans l'atmosphère, et après une succession de réactions chimiques, il se transforme en acide sulfurique". Le ciel est empoisonné.
L'eau porteuse de vie n'apporte aujourd'hui que la souffrance et la mort. Suffisamment corrosive pour dissoudre la roche, cette pluie mortelle brûle la peau et les chairs. Sans refuge possible, les grands dinosaures souffrent un véritable martyre. C'est le cas d'un grand carnivore, le Tarbosaure, un proche parent du tyrannosaure. Le Tarbosaure mesure environ 12 m de long, soit un peu moins que le tyrannosaure. Ses mâchoires puissantes comptent une soixantaine de crocs aussi grands que des bananes. Les jours qui ont précédé la catastrophe, le Tarbosaure arpentait tranquillement ses vastes plaines et vallées de l'actuelle Chine occidentale. Mais les choses ont changé. Les pluies acides torturent la bête agonisante, elles la conduisent à l'extinction, sûrement en quelques jours... Le Tarbosaure disparu, ses anciennes proies devraient proliférer à loisir, mais il n'en est rien.
Le
Titanosaure, un genre de sauropodes à long cou, est le dernier d'une longue lignée de dinosaures sur terre. "Les dinosaures à long cou, les sauropodes géants, étaient les plus grands animaux terrestres qui aie jamais existé. Pendant le jurassique, ils étaient très nombreux". Le Titanosaure se rencontre sur tous les continents. Certains spécimens mesurent plus de 30 m de long et pèse plus de 90 t, soit cinq fois la taille d'un éléphant d'Afrique et 15 fois son poids. Il se déplace en groupe, toujours en quête de nourriture pour rassasier son appétit gargantuesque.
L'immense variété de plantes qui constituaient l'alimentation des dinosaures, a laissé des traces. Aux États-Unis près de Rhame dans le Dakota du Nord, les sédiments laissés dans une ancienne rivière, ont permis de conserver un grand nombre de ces végétaux. On les distingue très nettement sur cette coupe de roche. C'est l'assemblage le plus riche du monde actuellement, on n'y trouve 103 types de plantes différentes. Environ 85 % d'entre elles sont éteintes, les autres sont les ancêtres des végétaux comme le platane, le magnolia, le laurier et certains séquoias. Une analyse poussée permet de reconstituer la faune et la flore de cette zone inondable à la fin du crétacé. Ses feuilles ont été attaquées par des insectes, c'est la preuve qu'ils étaient assez robustes à cette époque.
L'analyse de ces feuilles permet aux scientifiques d'en savoir plus sur la vie quotidienne des dinosaures. "Les très grands spécimens de sauropodes ingéraient probablement plusieurs centaines de kilos de plantes par jour. Ce qui signifie qu'il devait en évacuer tout autant. Si des troupeaux de dinosaures de 15 ou 20 t produisaient des centaines de kilos d'excréments par jour, il devait y avoir tout un univers de bousiers, de plantes, de champignons et de petits animaux qui se nourrissaient de cette matière brute". Le sauropode à long cou qui était autrefois le dinosaure le mieux loti de la planète, est rongé vivant par les pluies acides. Comme beaucoup d'autres grands spécimens, il n'a nulle part où s'abriter. Ces pluies vont le conduire à l'extinction peu de temps après son prédateur le Tarbosaure.
Tout autour du globe, de redoutables phénomènes climatiques exterminent la population animale. Dans l'actuelle Amérique du Nord, d'importantes pluies acides sculptent de nouveaux paysages. "Avant l'extinction, on avait une magnifique plaine côtière à la végétation luxuriante. Après l'extinction, ses forêts ont disparu noyer par des inondations gigantesques. Des milliers de kilomètres carrés sont inondés à l'intérieur des terres, à l'est des États-Unis d'aujourd'hui".
Mais tandis que les dinosaures sont exterminés les uns après les autres, les mammifères autrefois vulnérables font preuve d'extraordinaires ressources. "Leur petite taille leur a permis d'échapper au cataclysme car ils ont été capables de se réfugier en lieu sûr". De leurs terriers protégés, ils entendent les cris des dinosaures impuissants. Un jour peut-être, ils pourront s'aventurer à l'air libre, mais pour l'instant ils doivent se protéger des pluies acides.

Temps Après Extinction : + 4 Jours.

Les averses corrosives ont commencé à empoisonner le dernier bastion des géants, l'océan. Avant la chute de l'astéroïde, c'était un univers grouillant de vie qui abritait une grande variété d'animaux aquatiques. "Il y avait beaucoup d'espèces différentes de poisson. On entend souvent parler du Plesiosaure (à g.) qui devait ressembler au monstre du Loch Ness. Il y avait aussi le Mosasaure (à d.), qui était une sorte de lézard aquatique très proches du dragon de Komodo, ou du Goana, ce lézard australien carnivore. Le Mosasaure devait être très massif. Les plus gros spécimens atteignaient sûrement les 14 m de long".
Les Mosasaures faisaient partie des reptiles marins qui régnaient sur les océans. Soudain, les pluies acides anéantissent leur royaume. Conjuguées aux cendres, ellles assiégeaient les mers et chargeaient la surface de l'eau d'un dépôt toxique. Le plancton qui constituait la base de la chaîne alimentaire, est littéralement dissous. Les ancêtres du calamar, les ammonites, sont également touchées. Une ammonite adulte peut peser plus d'1 t, et possède une coquille de la taille d'une roue de tracteur. Les adultes qui vivent en eau profonde, sont en grande partie épargnés. Mais les jeunes qui passent les premières semaines de leur vie à flotter à la surface sont décimées. L'avenir de l'espèce est menacé. "À mon avis, les ammonites pondaient à la surface de l'eau parmi le plancton. Les petits naissaient dans les 5 cm de couches de surface, et flottaient paisiblement avec leurs petites loges à air jusqu'à ce que le monde s'écroule et la surface de l'océan devienne acide et ronge leurs petites coquilles". Toutes les espèces qui élèvent leurs petits ici, sont condamnés.
Mais certaines trouvent le moyen de protéger leur progéniture. Les requins survivront au massacre. Ces créatures incroyablement résistantes ont survécu à plusieurs extinctions massives grâce à une méthode peu orthodoxe. On constate chez certains de ses vivipares un cannibalisme intra-utérin. Dans le ventre de leur mère, les embryons se dévorent entre eux, assurant ainsi la survie du plus fort. Cette illustration violente du principe darwinien de la sélection naturelle, leur a permis de survivre plus de 400 millions d'années, alors que de nombreuses espèces se sont éteintes.

Temps Après Extinction : + 5 Jours.

Tandis que les rares survivants cherchent désespérément à se protéger du déluge de pluie acide, une autre catastrophe se profile. De grandes quantités de particules se déplacent dans l'atmosphère, gagnant les quatre coins du globe. Bientôt, la terre sera plongée dans l'obscurité la plus totale. Et cette fois le coup porté pourrait bien être fatal.

Temps Après Extinction : + 7 Jours.

Notre planète est plongée dans le chaos. Depuis sept jours, le feu et les pluies acides ont presque éradiqué toute trace de vie. Mais le pire est à venir... En entrant en collision avec la terre, la météorite a propulsé dans l'atmosphère une quantité phénoménale de débris auxquels sont venus s'ajouter la fumée, la suie et la poussière générée par les incendies. Les vents ont ensuite répandu des cendres tout autour du globe, masquant peu à peu la lumière du soleil. La terre est plongée dans l'obscurité. "On ne sait pas exactement combien de temps a duré ce phénomène, mais on a quand même une petite idée, en comparant les catégories de planctons qui se sont éteintes et celles qui ont survécu. Le plancton qui a survécu est celui qui pouvait vivre dans l'obscurité pendant plusieurs jours ou plusieurs semaines. Le plancton qui s'est éteint et celui qui avait besoin de lumière constante. C'est la preuve que l'obscurité a été globale et totale, et à durée relativement longtemps". "On sait que les dinosaures étaient des animaux visuels. On sait qu'ils n'avaient pas de très bon odorat, mais on sait aussi que leur ouie était relativement développée. Ils se déplaçaient donc au son et à la lumière, et soudain, ils se sont retrouvés dans le noir". Pour les dinosaures, cette nouvelle réalité est terrifiante. Même en plein jour, l'obscurité est totale. Seuls les animaux dotés d'une vision nocturne ont une chance de survivre. Dans l'actuelle province d'Alberta au Canada, un tyrannosaure isolé erre en quête de nourriture. Il est affaibli par la faim et est handicapé par une patte cassée. Mais l'obscurité lui confère un avantage de taille. Son excellent flair le mène jusqu'à sa proie désormais sans défense. Le tyrannosaure flaire un troupeau de tricératops. Il fait si noir, qu'ils ne voient même pas leurs pattes et encore moins l'herbe à brouter. "Les herbivores qui n'avaient pas de flair, avaient beaucoup de mal à trouver à manger. S'ils trouvaient par hasard un buisson, tant mieux, mais dans le cas contraire, ils ne mangeaient rien". Le tyrannosaure boiteux approche et attaque. Il dévore la chair fraîche avec appétit. Ce sera son dernier repas, un animal blessé ne survit pas longtemps dans cet environnement.

Temps Après Extinction : + 2 Mois.

Deux mois ont passé et l'obscurité n'accorde aucun répit à la planète. Elle rend fou un grand nombre de dinosaures. "Tous les animaux qui ont un cerveau, peuvent devenir fou. Or les dinosaures avaient un cerveau. On peut affirmer que les dinosaures étaient largement assez intelligents pour réagir, mémoriser et être affectés de façon permanente par l'obscurité". Cette fois encore, notre ancêtre semble le mieux équipé pour résister aux cataclysmes. "À l'époque des dinosaures, les mammifères avaient évolué et étaient devenus des animaux nocturnes. Donc, une partie de leur cerveau et de leur sens, leur permettait de se déplacer la nuit. Si l'impact a réellement entraîné une période d'obscurité prolongée, le Purgatorius et les autres mammifères qui ont survécu, avaient nécessairement un avantage de taille".
Tandis qu'une nuit interminable s'installe, la végétation épargnée par le feu succombe peu à peu à l'obscurité. Là où les dinosaures proliféraient, ils ne sont plus à présent qu'une poignée. Les quatre mois d'obscurité ont eu raison de la totalité des herbivores : les dinosaures à bec de canard, les dinosaures à cornes comme tricératops et les sauropodes à long cou. "Ces animaux mangeaient énormément. S'ils n'ont pas réussi à trouver suffisamment de nourriture en un laps de temps assez court, l'impact sur leur population a dû être colossal. Non seulement parce qu'ils étaient affaiblis et qu'ils mourraient de faim, mais aussi parce que leur taux de reproduction a été probablement très diminué". Ces créatures majestueuses qui régnaient sur le monde depuis plus de 150 millions d'années disparaissent pour toujours. Les fossiles sont tout ce qu'il reste de ces animaux extraordinaires. Un squelette est enterré dans les badlands au Dakota, aux États-Unis. "Le site se trouve à environ 15 m sous la couche de l'extinction KT, dans un bassin d'argile, riche en dépôt laissé par l'inondation. Ça veut dire que le dinosaure est mort ici ou que son cadavre y a été charrié. On a trouvé des restes désarticulés d'un squelette".

Temps Après Extinction : + 4 Mois.

Quatre mois après l'impact, le Soleil commence enfin à darder ses rayons. Il dévoile un effroyable spectacle. Des paysages chaotiques, déformés et désolés. Alors que le monde est au plus mal, un nouveau cataclysme se prépare, une vague de froid s'apprête à frapper. La vie sur terre ne tient déjà plus qu'à un fil, va-t-elle supporter cette nouvelle épreuve ?
Le tyrannosaure est l'un des plus grands carnivores de l'histoire de la planète. Ses habitudes alimentaires ne ressemblent en rien à celle des animaux d'aujourd'hui. Mais comment les scientifiques en savent-ils si long sur leur alimentation ? Les os des autres dinosaures constituent une première source d'indice. Les paléontologues ont trouvé des traces de morsures de tyrannosaure chez des dinosaures à bec de canard et des dinosaures à cornes. Mais la plus formidable mine d'informations, et l'étude des coprolithes, des excréments fossilisés. "Ces coprolithes nous en disent long sur la biologie du tyrannosaure, car on y trouve beaucoup d'éclat d'os ainsi que des morceaux de muscles non digérés. Ce qui veut dire que les tyrannosaures mangeaient les os et la chair et que sa digestion était très rapide". Jour après jour, la science ne permet de mieux connaître la vie de ces créatures.
Selon certains spécialistes, les extinctions du crétacé à éradiquer 90 % de la flore de notre planète. L'étendue des dégâts est inscrite dans cette couche d'argile constituée il y a 65 millions d'années à l'ouest des États-Unis. Ces rochers décrivent avec force détails les séquelles de la catastrophe. La tragédie ne s'arrête pas là. Les survivants aux abois sont confrontés à un nouveau tourment, le froid. Bien que le soleil brille désormais généreusement, des températures glaciales s'installent. La chaleur de l'impact a généré de grandes quantités de dioxyde de soufre. Ce gaz invisible laisse passer la lumière et absorbe la chaleur, produisant un effet de serre inversé. Un hiver de glace envahit la planète.

Temps Après Extinction : + 6 Mois.

Cette terre jadis chaude et luxuriante a tourné le dos à la vie. "Toutes les règles ont changé. Les règles biologiques mais aussi géologiques. La fréquence des précipitations, les températures, tout a été chamboulé". De jour comme de nuit, les dinosaures n'ont aucune issue. "On peut affirmer avec quasi-certitude, que les dinosaures étaient capables d'endurer des températures plus basses que ce que l'on a d'abord cru. Ceux qui visaient à proximité des pôles, devaient souvent supporter des températures inférieures à zéro la nuit. Donc, si le froid participait à leur extinction, c'est probablement que ce froid était bien supérieur à ce qu'ils avaient connu jusque-là". La Mongolie verte et luxuriante avant la catastrophe, n'est plus qu'un immense paysage désolé, tapissé de neige acide et baignée par une lumière rose. Les Vélociraptors n'ont nulle part où s'abriter du froid. Cette femelle protège ses œufs, seul espoir pour la survie de l'espèce. Mais de femelles affamées repèrent le butin et la menace pour s'en emparer. L'instinct de survie est plus fort que tout. Elles auront l'estomac plein quelque temps mais en tuant la génération à venir et ne font qu'accentuer la disparition de leur espèce.

Temps Après Extinction : + 7 Mois.

Dans cet univers sans merci est réduit à néant, quelques rares espèces semblent destinées à survivre. Parmi elles notre lointain ancêtre le Purgatorius. Son terrier chaud et confortable, isole ce petit mammifère du froid, et quand il s'agit de se nourrir, le Purgatorius ne fait pas la fine bouche. "Les mammifères étaient des charognards. Ils mangeaient tout et n'importe quoi, ils n'avaient pas le choix s'ils voulaient survivre à la série de catastrophes qui a suivi l'impact. Si l'on veut établir une comparaison, l'animal actuel le plus proche des mammifères de l'époque est l'opossum. L'opossum n'est ni herbivore, ni insectivore, ni détritivores. C'est un animal qui mange tout ce qu'il trouve". C'est ainsi que le Purgatorius parvient à survivre quand la majeure partie des autres espèces s'éteignent.

Temps Après Extinction : + 9 Mois.

Seule une poignée de dinosaures résiste encore. Les herbivores géants comme le tricératops et le titanosaure se sont éteints depuis longtemps. Mais quelques carnivores comme le tyrannosaure, ont réussi à subsister en se nourrissant de carcasses. Malheureusement, les sources de nourriture s'épuisent peu à peu. Ils n'auront bientôt plus d'autre choix que de se dévorer entre eux. Le règne des dinosaures touche à sa fin. Le vent a tourné, la dynastie des dinosaures est condamnée. "Il faut envisager l'extinction non pas comme un événement qui se serait produit un jour donné, mais comme les séquelles d'un choc planétaire qui aurait duré des semaines, des mois voire des années. Les espèces qui ont survécu ne sont pas celles qui sont sorties vivantes le premier jour, mais celles qui ont tenu jusqu'à la fin". Dans une ultime manifestation de désespoir, les survivants ont recours aux fratricides. Dans l'ouest des États-Unis actuels, les grands carnivores tel le tyrannosaure n'ont plus rien à manger hormis leurs congénères. Le cannibalisme creuse la tombe du tyrannosaure. En moins d'un an, les réactions en chaîne réduisent cette formidable espèce à un unique survivant. Considérablement affaibli, il tient à peine sur ses pattes. Dans ce monde où règne la loi du plus fort, le tyrannosaure est en train de perdre la bataille. L'un des plus grands prédateurs de tous les temps est dessiné par la famine. "L'extinction représente bien plus que la fin d'une espèce qui existe depuis des millions d'années. C'est la fin d'une espèce et de son avenir. Car ce n'est pas une seule espèce qui disparaît, mais celle à laquelle elle aurait donné naissance, qui aurait donné naissance à une autre espèce et ainsi de suite..."

Temps Après Extinction : + 1 An.

En un an seulement, la planète entière est pratiquement vidée de toute forme de vie. Tous les dinosaures sont morts et avec eux les reptiles marins tels que le Mosasaure. L'océan n'est plus qu'un immense bassin vide hormis quelques rares espèces de poissons et de requins. Les Ptérosaures, ces reptiles volants, ont eux aussi disparus. "Tous les animaux plus gros qu'un raton laveur ou un chien sont morts. Plus ils étaient petits, plus ils avaient de chance. Mais même parmi les petits, c'était une loterie. Un mammifère sur 11 a survécu dans l'actuel Montana, c'est catastrophique. Imaginez que sur 11 hommes 10 soient morts. Sauf qu'à l'échelle des dinosaures, qui sont tous morts, 1/11 ce n'est pas si mal comparé à l'extinction totale". Presque 70 % des espèces disparaissent de la surface de la Terre. Le nombre réel des victimes dépasse la compréhension humaine. "Les cataclysmes ont décimé presque toutes les espèces. Celles qui ont survécu, ont vu leur nombre chuté de plusieurs millions à quelques douzaines. Quelques douzaines de rescapés qui n'avaient plus que la peau sur les os". La Terre est en danger. Les survivants sont peut-être trop rares pour lui permettre de renaître de ses cendres.

Temps Après Extinction : + 100 Ans.

Un siècle après l'impact de la météorite, le cratère géant est désormais enfoui sous les eaux. Mais l'océan reste un univers sans vie. "Les grands reptiles marins ont disparu. La plupart des poissons et du plancton aussi. Ce monde d'une richesse fabuleuse est devenu un désert biologique". Heureusement, les animaux terrestres ont plus de ressources. Sans prédateurs pour les décimer, les quelques survivants se multiplient rapidement. "Beaucoup de petits mammifères ont pointé leur nez car ils n'avaient plus aucune raison pour se cacher. Il n'y avait plus de meute de Droméosaures ni de petit tyrannosaure pour les chasser en permanence". "Les tortues se sont enfouies en profondeur dans la boue, peut-être dès la première étincelle de l'astéroïde. Elles ont plongé au fond démarrent, elles ont creusé et certainement survécu. Même chose avec les crocodiles. Mais les animaux à sang chaud s'en sont moins bien sorti. Si on part du principe que les dinosaures étaient des animaux à sang chaud, ils avaient besoin de manger beaucoup et tout le temps, donc ils ne pouvaient pas hiberner correctement.

Pour notre lointain ancêtre le Purgatorius, un nouveau jour se lève. Ce charognard nocturne peut désormais s'aventurer sans crainte en plein jour. Lui qui servait jadis de proie aux dinosaures, peut prendre sa revanche. Les plus faibles ont hérité de la planète. "C'est la preuve de l'importance des les événements aléatoires dans l'histoire de l'univers. Certaines choses sont écrites et ne peuvent être évitées ni modifiées. D'autres frappes au hasard et sans prévenir". Les technologies modernes ne pourraient que peu de choses contre la collision d'une telle météorite. Un monde vieux de 165 millions d'années a déjà été balayé. Nul ne peut prétendre que l'humanité ne connaîtra pas un jour le même sort que les dinosaures...

Tous les guillemets sont les interventions des : Dr Peter Ward (université de Washington), Dr Peter Sheehan (musée de Milwaukee), Dr Mark Boslough (Sandia Labs), Mattew Wedel (université des Sciences de la Santé, Californie)...

Animal Armageddon n°6 > France 5 > Discovery Communication > 2009
 
 

Copyright © 2004 C.S.M.

 
;les Y